Les pirates informatiques chinois testent les limites de la campagne de Xi

(Bloomberg) — Cet été, des nouvelles ont commencé à circuler sur les réseaux sociaux chinois à propos d’une conférence à Dali, une ville nichée parmi des sommets de 4 000 mètres (13 100 pieds) dans le sud-ouest du pays.

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Les organisateurs s’attendaient à ce que moins de 200 personnes y assistent, mais ils ont fini par vendre le lieu de 1 000 personnes pour voir plus du double de ce nombre apparaître lors de l’événement d’août. Le thème du rassemblement : la crypto-monnaie, un secteur que le gouvernement chinois a déclaré largement illégal il y a un an.

Avant la répression, la Chine émergeait comme le centre du monde de la cryptographie, engendrant des échanges géants comme Binance Holdings Ltd. Et les plus grandes sociétés minières Bitcoin. La décision de Pékin de supprimer le commerce et l’extraction de crypto-monnaie, qui a été annoncée en septembre 2021, semble anéantir l’ensemble de l’industrie nationale.

Ce n’est pas exactement comme ça que ça s’est passé. Au lieu de cela, ce qui a émergé est un mélange d’entreprises adhérant au programme du Parti communiste de promouvoir les chaînes de blocs sanctionnées par l’État et le yuan numérique ; certains mineurs de bitcoin frauduleux ; et les crypto-entrepreneurs essayant de développer leurs entreprises naissantes sans franchir aucune ligne rouge perçue.

La façon dont la Chine finira par gérer les vestiges du secteur de la cryptographie aura des répercussions majeures, car les actifs numériques allant du Bitcoin aux jetons indestructibles sont au cœur de ce que des partisans comme le capital-risqueur Mark Andreessen appellent web3, ou la prochaine itération d’Internet aujourd’hui.

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La Chine a «trois lignes rouges: le commerce de crypto-monnaie, le commerce de gré à gré et l’exploitation minière», a déclaré Jason Kam, fondateur de Folius Ventures, un fonds d’investissement axé sur les startups crypto asiatiques. « Essentiellement, le gouvernement chinois freinera la spéculation et les sorties de capitaux, mais pour le reste du Web 3, comme les développeurs qui écrivent du code, le gouvernement a une approche « un œil ouvert et un œil fermé ».

trouver leur chemin

La décision de la Chine dans les années 1990 de mettre en place le Grand Pare-feu du Parti communiste chinois a donné un pouvoir sans précédent pour restreindre la libre circulation de l’information sur Internet et a ouvert la voie à une industrie Internet qui a fermé des entreprises occidentales telles que Alphabet Inc et Twitter Inc. . La crainte de nombreux entrepreneurs cryptographiques restants en Chine est que le gouvernement adopte une approche similaire à Web3, étouffant l’innovation et maintenant les internautes isolés du reste du monde.

Des entretiens avec plus d’une douzaine de participants de l’industrie basés en Chine, des fondateurs aux programmeurs et aux spécialistes des opérations, brossent le tableau d’un secteur essayant de trouver sa voie en essayant de nouveaux produits et services dans l’espoir que les régulateurs ne séviront pas. Ils ont tous demandé l’anonymat de peur d’inviter le gouvernement à scruter.

Les chercheurs de Chainalysis Inc, qui suivaient l’adoption mondiale de la crypto-monnaie plus tôt cette année, ont remarqué un phénomène surprenant : la Chine gagnait en fait du terrain sur d’autres pays, au point de se classer 10e dans le dernier indice mondial d’adoption de la cryptographie pour Chainalysis, contre 13e en 2021. » Nos données indiquent que l’interdiction était soit inefficace, soit appliquée de manière lâche.

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“Il existe des marchés cryptographiques informels qui opèrent quelque peu dans une zone grise juridique”, a déclaré Kim Grauer, directeur de recherche chez Chainalysis. “Nous avons parlé avec des commerçants d’Afrique subsaharienne et d’Amérique latine qui achètent des marchandises en Chine, en utilisant des crypto-monnaies sur ce marché informel. Nous pouvons voir que les gens en Chine visitent toujours les principaux échanges centraux”.

Page d’accueil HBO

Pendant une longue période de sa courte histoire industrielle, la Chine a été une centrale de la cryptographie. Pas plus tard qu’en 2017, il abritait les trois plus grands échanges de crypto-monnaie au monde – Huobi, Binance et OKX, collectivement connus sous le nom de HBO. À son apogée, on estimait que le pays représentait près des trois quarts de la capacité mondiale d’extraction de bitcoins. Une main-d’œuvre bon marché et des chaînes d’approvisionnement sophistiquées ont donné aux géants des plates-formes minières Bitmain Technologies Ltd. et Canaan Inc. Une longueur d’avance sur les concurrents occidentaux.

Tel a été l’attrait de la Chine, alors que les entrepreneurs en crypto du co-fondateur d’Ethereum Vitalik Buterin à Sam Bankman-Fried de FTX se sont déplacés pour rechercher des financements pour leurs startups.

“La Chine a toujours été l’un des pays chauds pour s’arrêter à tout projet qui voulait se développer et chercher à être adopté”, a déclaré Edith Young, associée générale de Race Capital, l’un des premiers investisseurs de FTX.

Mais la Chine entretient également une relation tumultueuse avec la spéculation rampante, avec des effondrements inévitables considérés comme une menace potentielle pour l’emprise du Parti communiste chinois sur le pouvoir. Peu de classes d’actifs sont aussi sensibles à la manie spéculative que les crypto-monnaies. Les responsables ont également exprimé leur inquiétude concernant le blanchiment d’argent et les flux de devises difficiles à suivre.

En septembre 2017, la banque centrale et d’autres régulateurs ont interdit aux échanges de faciliter les transactions entre la monnaie fiduciaire et les crypto-monnaies et ont interdit les offres initiales de pièces, où les émetteurs lèvent des fonds en vendant de nouveaux jetons. Les autorités ont également commencé à décourager l’extraction de bitcoins à forte intensité énergétique, alors que le président Xi Jinping a cherché à affiner les références environnementales de la Chine.

Le jugement final a eu lieu en 2021. En mai de cette année-là, un régulateur dirigé par le vice-premier ministre Liu He a appelé à une répression massive de l’extraction et du commerce de crypto-monnaie. Puis, le 24 septembre, les autorités ont interdit toutes les transactions de crypto-monnaie et se sont engagées à éradiquer complètement l’exploitation minière.

“Les transactions cryptographiques et les services cryptographiques de toutes sortes sont interdits en Chine. Il n’y a pas de place pour le débat. Il n’y a pas de zone grise”, a annoncé sur Twitter Henry Arslanian, responsable de la cryptographie et associé chez PwC à l’époque.

À ce moment-là, Binance avait déjà déplacé ses opérations ailleurs. Deux mois plus tard, Huobi a annoncé son intention de déménager à Singapour et s’est engagé à couper les liens avec tous les utilisateurs basés en Chine (le co-fondateur Leon Lee a récemment vendu sa participation majoritaire). Un grand nombre de petits blocs de crypto-monnaie ont également été décryptés.

Mais même au milieu du carnage, l’enthousiasme généralisé pour les actifs numériques est resté.

conférence de chiffrement quotidien

En tant qu’entrepreneurs, étudiants et employés actuels et anciens de grandes entreprises technologiques en Chine qui sont descendus à Dali en août pour une conférence sur la cryptographie, les restrictions de Covid ont rendu l’emplacement central impraticable. Les participants se sont donc joints aux panels impromptus dans les bars et restaurants disséminés dans la ville pendant trois jours.

Les responsables locaux étaient ravis d’accueillir une conférence sur des sujets tels que le métaverse, a déclaré l’un des organisateurs, qui a demandé à être identifié uniquement par son prénom Kai en raison de la sensibilité du sujet. Malgré cela, a déclaré Kay, les régulateurs ont pris soin de suivre la ligne, évitant de rechercher le parrainage des mineurs de crypto et des échanges centralisés.

Lors de cette conférence, tout comme lors d’une réunion beaucoup plus restreinte à Pékin en septembre, les discussions ont tendance à se concentrer sur le Web 3, envisagé comme une version plus décentralisée de l’Internet d’aujourd’hui construit autour de chaînes de blocs – les registres numériques qui sous-tendent une grande partie de la crypto-monnaie. Plus précisément : quels domaines du Web 3 peuvent être poursuivis en toute sécurité, compte tenu des restrictions imposées par la Chine ?

Web3, tel que décrit par les héros, comprend des choses que CCP (blockchains) accepte et fait rage (crypto-monnaies comme Bitcoin et Ether). Il comprend également des NFT, qui sont des certificats de propriété numériques que le gouvernement chinois a, au moins partiellement, adoptés.

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L’ambiguïté sur les NFT – par exemple, ils sont bons à créer et à vendre, mais le commerce sur les marchés secondaires et l’utilisation de crypto-monnaies pour le règlement sont interdits – est en partie ce qui a poussé Frank Chen, 26 ans, à quitter son poste de chef de produit chez Tencent Holdings Ltd. Et j’ai trouvé un projet appelé Strxngers.

En août, Strxngers a publié son premier lot de NFT qui ressemblaient à des incarnations du jeu vidéo de style années 80. Ils se sont vendus en quelques secondes, selon Chen.

“J’ai choisi NFT comme domaine d’expérimentation en Chine parce que je ne pense pas que le pays soit totalement contre”, a déclaré Chen. “Avant la publication de toute réglementation sur les fonds numériques, il existe actuellement une zone grise qui permet aux gens d’expérimenter.”

Cependant, il y a des indications que même les NFT mettent les autorités mal à l’aise. En avril, les associations chinoises de banque, de valeurs mobilières et de financement sur Internet ont mis en garde contre les risques financiers associés à ces actifs et ont interdit aux membres du secteur de leur fournir des plateformes de négociation ou de financement.

Même dans les domaines que le gouvernement a déclarés illégaux sans équivoque, l’application de la loi s’est parfois avérée difficile. Les dernières données du Cambridge Center for Alternative Finance montrent que les mineurs chinois représentaient encore 21 % de la capacité minière mondiale en janvier, des mois après l’interdiction. Cambridge a déclaré en mai que la résurgence indiquait “une importante activité minière souterraine” en Chine.

Le gouvernement chinois n’a pas encore pris de position officielle sur le Web 3. Mais lors d’une conférence à Shanghai début septembre, Zhang Bing, membre de l’Académie chinoise d’ingénierie, a déclaré que le Web 3, tel qu’il est actuellement perçu, est un menace pour les intérêts stratégiques de la Chine.

Au lieu de cela, Zhang a proposé une version “basée sur les autorisations” de web3 adaptée aux besoins spécifiques du pays, avec des pièces stables indexées sur le yuan et émises par des banques commerciales.

Si quelqu’un pouvait être considéré comme le visage de la version préférée du Web 3 du Parti communiste chinois, ce pourrait être He Yifan, PDG de Red Date Technology, basé à Pékin. La société gère une sorte de hub pour les développeurs qui créent des applications pour tout, des transactions NFT au suivi de la livraison de médicaments, le tout fonctionnant sur des blockchains basées sur des autorisations supervisées par l’État.

Contrairement à une blockchain traditionnelle comme Ethereum, les coûts de transaction sont libellés en monnaie fiduciaire et fixés à 0,05 yuan par transaction. Les transactions quotidiennes sur le réseau de services basé sur la blockchain Red Date ont atteint plus d’un million, selon He, par rapport aux volumes d’Ethereum.

“La cryptographie concerne le commerce et les applications, et nous parlons tous d’infrastructure technologique”, a-t-il déclaré. “Deux mondes complètement différents.”

Kai, l’organisateur de la conférence, a déclaré qu’alors que le gouvernement cherchait à favoriser ce dernier de ces mondes, l’ambiance à la conférence de Dali était mitigée : optimisme quant aux opportunités commerciales que le web3 offre aux développeurs chinois et pessimisme quant à la place de la Chine dans celui-ci.

“La Chine ne sait pas comment structurer l’avenir d’Internet”, a déclaré Yong de Race Capital.

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