Le capital-risque a investi 41 milliards de dollars dans la crypto-monnaie au cours des 18 derniers mois. Y a-t-il un espoir de profit?

C’est une ligne négligente, faisant partie d’une clause de non-responsabilité standard que chaque entreprise d’investissement met sur les supports promotionnels : “Les performances passées peuvent ne pas être indicatives des résultats futurs.”

Cependant, c’est une leçon que les investisseurs en capital-risque voudront peut-être revoir après avoir injecté des milliards sur le marché de la crypto-monnaie au cours des deux dernières années.

Le recul est de 20/20, bien sûr, mais il est apparu depuis longtemps que la crypto-monnaie, gonflée par l’assouplissement quantitatif pour la période Covid-19, devenait incontrôlable. En 2021, la valeur des actifs numériques aura été multipliée par six, pour atteindre 3 000 milliards de dollars, bien que la technologie n’ait pas encore prouvé son adoption ou son utilité sur le marché de masse. Bitcoin n’a même pas pu remplir son objectif principal de couverture contre l’inflation, car il a suivi le S&P 500 dans un marché baissier axé sur les taux.

Cependant, le capital-risque a investi plus de 25 milliards de dollars dans des sociétés de blockchain en 2021, puis 16 milliards de dollars supplémentaires au cours des six premiers mois de 2022, selon les données de CB Insights. De plus, les sociétés de capital-risque ont amassé une montagne de poudre sèche : plus tôt cette année, la cofondatrice de la Silicon Valley, Andreessen Horowitz, a fermé un fonds de cryptographie de 4,5 milliards de dollars, et Katherine Haun, quatrième et ancienne associée chez a16z, a levé 1,5 milliard de dollars pour le fonds de sa nouvelle entreprise. Coinbase Ventures, Sequoia Capital et Tiger Global de Chase Coleman font également partie des nombreux investisseurs en capital-risque engagés à déployer des centaines de millions de dollars dans des sociétés de cryptographie dans un avenir proche.

Avec l’échec sensationnel de FTX, l’échange de crypto-dérivés, vient une question inconfortable : comment les capital-risqueurs peuvent-ils jamais espérer offrir les rendements considérables auxquels s’attendent leurs commanditaires ?

Les partisans de la crypto-monnaie ne pourront pas interpréter la débâcle FTX comme une simple fissure de plus dans l’industrie anarchique. Cela fera mal, tout comme Enron, la compagnie d’électricité du Texas qui a commis une fraude massive il y a 25 ans, FTX est instantanément devenue l’incarnation d’une ère d’arrogance et d’insouciance.

La raison n’est pas tant le volume, cependant, car FTX a traité 10 milliards de dollars de transactions par jour, selon CoinGecko, un fournisseur de données de marché. Au lieu de cela, FTX était censé être la maturité responsable dans une industrie pleine d’enfants irresponsables et exubérants. Oui, la crypto-monnaie a été truffée de ridicules NFT Bored Ape et de jetons de plaisanterie comme Dogecoin. Mais les actifs numériques constituaient une classe d’actifs sérieuse méritant la confiance et le capital des investisseurs institutionnels. C’était le message et l’identité de marque de FTX. FTX a levé des tonnes de liquidités auprès de sociétés comme Sequoia Capital et Third Point Ventures de Dan Loeb, valorisées à 32 milliards de dollars, soit à peu près autant que le Nasdaq en termes de capitalisation boursière.

Dirigé par Sam Bankman Freed, un entrepreneur de 30 ans diplômé du MIT et un long passé en tant que trader de fonds négociés en bourse, FTX s’est comporté comme une société financière traditionnelle. Il a fait pression sur les législateurs tout comme Wall Street, acheté des publicités pour le Super Bowl, marqué son nom sur les arènes sportives et fait appel à des célébrités comme Tom Brady pour promouvoir ses services. Plus tôt cette année, Bankman-Fried a co-organisé la Fantastic Crypto Conference aux Bahamas avec Anthony Scaramucci, directeur de SALT, un forum réputé pour les investisseurs institutionnels. Avec son regard à peine éveillé, SBF, comme il aime se faire appeler, a joué le génie du garçon jusqu’au bout. Il a même eu le culot de porter un T-shirt et un short lorsqu’il a animé une table ronde sur les affaires mondiales avec Bill Clinton et Tony Blair.

Mais dans les coulisses, FTX aux Bahamas n’était rien de plus qu’une boîte noire. Ses données financières ont été gardées secrètes plutôt que d’être publiquement «connectées en chaîne», comme la plupart des entreprises financières décentralisées, ou DeFi, disposent de données disponibles en ligne. Et FTX a travaillé aux côtés d’une société commerciale exclusive appelée Alameda Research, que Bankman-Fried contrôle également.

Ce que FTX a fait pourrait être considéré comme l’une des actions les plus effrontées de la finance moderne : il a créé sa propre monnaie numérique, FTT, puis l’a utilisée comme garantie sur le portefeuille de prêts de 7,4 milliards de dollars d’Alameda, selon un rapport de CoinDesk publié le 2 novembre. En effet, 40 % du bilan d’Alameda se composait de la copie numérique de FTX. Les rapports de la semaine dernière indiquent que FTX a détourné au moins 4 milliards de dollars pour renflouer Alameda alors que le marché s’est effondré cette année.

Lorsque la nouvelle de l’adoption du jeton par FTX et Alameda au niveau national a éclaté, l’échange de crypto-monnaie Binance a déclaré qu’il prévoyait de vendre 500 millions de dollars en FTT, qu’il avait levé en tant que premier investisseur dans FTX. Le reste s’est déroulé comme une course bancaire classique : le marché a paniqué, FTT s’est effondré et les clients ont bombardé FTX avec plus de 5 milliards de dollars de retraits en une journée. Le 11 novembre, FTX avait déposé une demande de protection contre les faillites en vertu du chapitre 11 aux États-Unis.

La gravité de la situation pour l’ensemble de la proposition de chiffrement était évidente. “J’essaie vraiment de contrôler ma colère”, a tweeté Jesse Powell, PDG et co-fondateur de Kraken, un échange crypto basé à San Francisco. “Les dégâts ici sont énormes. Une implosion de cette ampleur est un cadeau pour les ennemis du bitcoin du monde entier. Nous travaillerons pour réparer cela pendant des années.”

La vérité est que l’industrie était confrontée à des questions existentielles bien avant le crash de FTX. Comme tout jeu logiciel, la technologie blockchain dépend de l’adoption, et 13 ans après que le mystérieux Satoshi Nakamoto ait abandonné Bitcoin, il y a eu une certaine mise en œuvre en marge – les compagnies maritimes utilisent un logiciel blockchain pour gérer les chaînes d’approvisionnement ici et là, et les musées et maisons de vente aux enchères ont trouvé des jetons non fongibles comme outils utiles pour le scoring.L’origine de l’art. Cependant, la crypto-monnaie n’a pas réussi à réinventer les industries financières telles que les paiements transfrontaliers, la compensation de titres, les prêts commerciaux et les banques, qui auraient toutes dû être décentralisées jusqu’à présent.

“La question a toujours été, quel est le cas d’utilisation ?

Comme de nombreux capital-risqueurs, Mallinger admire l’innovation et l’élégance de la conception de la blockchain. La capacité de transférer de manière fiable des actifs entre les parties sans avoir besoin d’intermédiaires et d’enregistrer les transactions sur des bases de données publiques inviolables est une véritable réussite en informatique. Cependant, Mallinger, dont l’entreprise n’investit pas dans la crypto-monnaie, dit qu’il pourrait être difficile de justifier la levée de fonds de capital-risque à l’avenir alors que le marché a été si turbulent en 2021 et au premier semestre 2022.

“C’était facile de réunir l’argent, mais qu’adviendra-t-il de tout cet argent ?” Il dit. “Il y a quelques endroits où la crypto-monnaie peut être intéressante et ajouter de la valeur.”

Les investisseurs en capital-risque ont eu le luxe d’investir pendant plus d’une décennie et sont depuis longtemps heureux si un investissement sur dix s’avère fructueux. En ce qui concerne les crypto-monnaies, a16z et ses semblables font des paris au niveau historique que leurs clients attendent d’eux. Ethereum, la crypto-monnaie la plus rentable après Bitcoin, fournit la base de pas moins que la prochaine itération d’Internet, déclare Ali Yehia, associé général chez a16z crypto practice.

“Les blockchains sont une nouvelle architecture informatique”, affirme-t-il dans un podcast avec The Defiant, un site d’information spécialisé dans la DeFi. “Il ne s’agit pas seulement de paiements ; ce sont des ordinateurs.”

De même, Katherine Haun déclare que “l’aube d’un nouveau réseau” est essentiellement un jeu d’infrastructure et transformera “tous les secteurs, du transport et du commerce à la mode, au sport, à la musique, etc.”.

Cette aspiration est vraie pour les habitants de Sand Hill Road, et dans les mois à venir, les capitales cryptographiques ne manqueront pas de faire valoir que FTX était une aberration qui ne devrait pas détourner les investisseurs de l’innovation de la technologie blockchain. Yahya, par exemple, dit qu’il est temps de construire et de “filtrer le bruit”.

Cependant, après FTX, il est difficile de voir comment les investisseurs institutionnels, qui renflouent ceux qui ont la tolérance au risque la plus élevée, considéreraient les crypto-monnaies comme plus qu’un refuge pour les stratagèmes de Ponzi et les transactions personnelles. De plus, le secteur financier décentralisé s’est avéré extrêmement vulnérable au piratage, avec plus de 760 millions de dollars de crypto-monnaie volés rien qu’en octobre, selon PeckShield, une société de sécurité blockchain. Si cela ne suffisait pas, Ethereum n’aura pas le potentiel d’être le pilier financier que les croyants désirent vraiment jusqu’à ce qu’il mette en œuvre une série de mises à niveau.

Stephen Dale, ingénieur logiciel et auteur a écrit : Article en ligne.

Cela peut être dur – et peut-être injuste. Mais FTX vient de s’assurer que la perception de la crypto-monnaie chez les investisseurs institutionnels est plus proche de la critique de Diehl que de la thèse promue par les capital-risqueurs. Peut-être que Sand Hill Road décidera de restituer le capital à ses clients plutôt que de courir après un prix qui semble plus insaisissable que jamais.


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